Les satellites Starlink peuvent-ils être utilisés comme GPS ? Une étude dit oui

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Des chercheurs américains ont pu utiliser Starlink, la plateforme Internet par satellite de SpaceX, comme itinéraire de positionnement mondial (même système GPS), ce qui marque la première utilisation de la plateforme de la société Elon Musk en dehors d’un environnement contrôlé par elle.

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Selon les experts, la méthode est sûre en ce qui concerne la vie privée des utilisateurs, car ils n’ont « vu » aucune information d’identification, et même ainsi, ils ont développé un processus leur permettant de déterminer les positions souhaitées avec une précision de huit mètres. Son étude a été présentée le 22, lors de la conférence annuelle du GNSS Navigation Institute à Saint-Louis, et sera publiée dans la prochaine édition du journal IEEE Transactions on Aerospace and Electronic Systems.

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Les satellites de Starlink, la plateforme Internet de SpaceX, n’ont jamais eu de fonctions de localisation. Mais les chercheurs ont pu les utiliser à cette fin dans une nouvelle étude (Image : AleksandrMorrisovich/Shutterstock)

« Nous avons écouté le signal, nous avons donc conçu des algorithmes sophistiqués pour déterminer notre position, et nous avons montré qu’il fonctionne avec une grande précision », a déclaré Zak Kassas, directeur du Research Center for Motor Vehicles with Assured Multimodal Navigation (de l’anglais : « CARMEN »), une institution axée sur la recherche dans le transport installé à l’intérieur de l’Université de l’Ohio.

« Même si Starlink n’a pas été conçu à des fins de navigation, nous avons montré qu’il est possible qu’il apprenne des parties du système [GPS] à utiliser de cette manière », a-t-il poursuivi.

En gros, Kassas et son équipe ont observé les signaux de six satellites Starlink, sans l’aide de SpaceX. Ils ont ensuite créé l’algorithme qui a utilisé ces signaux pour trouver des positions spécifiques sur Terre. Enfin, ils ont positionné une antenne sur le campus universitaire, ordonnant à leur système de la localiser, ce qui a été fait avec une marge d’erreur de 7,7 mètres. Comparativement, c’est moins que la précision d’un GPS, mais pas beaucoup : le système de positionnement global a une marge d’erreur comprise entre 0,3 et 5 mètres.

Ce problème devrait cependant s’améliorer automatiquement, car, selon Kassas, une grande partie est liée à la disponibilité des satellites lors de la recherche de localisation. En d’autres termes, plus SpaceX place de satellites sur l’orbite basse de la Terre, plus la localisation sera précise que celle recherchée par le système.

Aujourd’hui, SpaceX dispose de plus de 1,7 satellites Starlink dans l’espace, offrant une connexion Internet haut débit à plus de 100 000 clients aux États-Unis et dans 12 autres pays. Rien dans le produit n’est directement lié aux systèmes de localisation. Il est donc évident que l’utilisation des satellites de l’entreprise à cette fin démontre qu’ils sont bien plus compétents que le PDG de l’entreprise, Elon. Les , il y a au moins 30 ans, le GPS est ce qui imprègne les produits de localisation dans le monde d’aujourd’hui. Ses signaux sont ouverts – l’équivalent d’un logiciel open source -, ce qui permet d’installer des appareils capables de les lire sur des produits tels que des smartphones, des ordinateurs portables, des bracelets de fitness et d’autres appareils électroniques.

D’autre part, le fait d’être aussi ouvert rend le système plus vulnérable aux attaques. De plus, les satellites utilisés par le GPS sont plus élevés dans l’espace que Starlink. Par conséquent, ils ont tendance à avoir un signal plus faible. Face à l’un des deux scénarios qui finissent par faire tomber le système, la découverte de l’équipe CARMEN peut servir de secours plus sûr, puisque les signaux émis par Starlink sont de nature privée. Les attaques à leur encontre devraient être beaucoup plus complexes et évidentes que dans un système ouvert.

« Le plus important ici, c’est que nous n’écoutions pas ce qui est envoyé ou reçu par ces satellites », a déclaré Kassas, en veillant une fois de plus au respect de la vie privée des clients Starlink. « Nous avons appris à utiliser les signaux juste assez pour les orienter vers le but de la navigation. »

Elon Musk, PDG de SpaceX, commente habituellement ce type de découverte sur ses réseaux sociaux, mais jusqu’à la clôture de cette note, il n’avait pas encore parlé de la question.

Barbara Germaine

Passionnée par la lecture et les chiffres, je suis l'auteur de ce blog.

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